La scuola pubblica è aperta a tutti e gratuita. L’obbligo scolastico dura dieci anni, l’obbligo formativo dodici. Ciò significa che i giovani fino al 18° anno di età devono frequentare una scuola o seguire una formazione professionale. La scuola parte all’età di sei anni: ammessi sono anche i bambini che, entro la fine di aprile del primo anno scolastico, compiano il proprio sesto compleanno. Nei primi otto anni, suddivisi nei cinque anni di scuola primaria e nei tre di scuola media, viene seguito un percorso didattico uguale per tutti. In seguito, i ragazzi, normalmente giunti a 14 anni di età, possono scegliere tra tre tipi di scuola con differenti programmi: il liceo, l’istituto tecnico o l’istituto professionale. I primi due tipi di scuola durano cinque anni e si concludono con il superamento dell’esame di maturità.
Nel caso dell’istituto professionale, invece, la durata va da tre a cinque anni; da ciò dipende l’ottenimento di un’abilitazione professionale o di un diploma di maturità. In Alto Adige i quindicenni hanno anche la possibilità di optare, dopo la conclusione di un nono anno scolastico, per la cosiddetta formazione di apprendista, ovvero un insegnamento duale tra scuola e azienda. In Alto Adige l’iscrizione alle scuole primarie e medie avviene in gennaio. Per le scuole tecniche e i licei le iscrizioni per l’anno scolastico seguente si chiudono in marzo.

Scuole private
Che si tratti della scuola Waldorf, Montessori, delle scuole primarie multilingue o del liceo dei Francescani, in Alto Adige esiste una vasta offerta di scuole private paritarie riconosciute dallo stato, italiane e tedesche.